Scientist@work: Rick Compagne
Bastienne Wentzel

1 oktober 2008, Explore

Rick Companje (29) verdient zijn geld met een revolutionaire wereldbol: de Globe4D (www.globe4d.com). 'Het is zo'n ontzettende hit geworden, dat is echt tof. We hadden een idee, dat werkten we uit, zetten een filmpje op YouTube. Dat filmpje is heel vaak bekeken en we hebben er prijzen mee gewonnen. De waardering, de interesse van musea en anderen, dat is heel gaaf!'

Rick Companje krijgt er ruim twee jaar na de lancering van zijn Globe4D geen genoeg van om uit te leggen hoe het werkt. Globe4D is een vier-dimensionale wereldbol waarmee je kan tijdreizen. Op een draaibare witte bol wordt de kaart van de wereld geprojecteerd. De bol kun je draaien, net als een normale globe. Om de bol heen zit een ring. Draai je daaraan, dan reis je in de tijd. Je kunt bijvoorbeeld 750 miljoen jaar terug reizen of 250 miljoen jaar vooruit. Op de wereldbol verschijnt de kaart van de aarde hoe die dan uitziet. 'We hebben nu ook waterkaarten waarmee je de wereld helemaal leeg kunt laten lopen of juist vol,' legt Rick uit. 'Als je maar een beetje water toevoegt zie je bijvoorbeeld dat Nederland al is verdwenen van de kaart.'

Samen met zijn drie medestudenten Nico van Dijk, Hanco Hogenbirk en Danica Mast bedacht Rick het concept voor de Globe4D. Voor een introductievak van de master Mediatechnologie aan de Universiteit Leiden moesten ze met bestaande technologie een nieuw concept maken. 'Dat is gelukt,' meldt Rick met gepaste trots. 'We knutselden in zes weken met afvalhout en gebruikte schroeven een prototype in elkaar. Daarmee lieten we zien dat ons idee werkt.' Het werd een doorslaand succes. Binnen de kortste keren wonnen ze allerlei prijzen en mochten ze in de Verenigde Staten hun bol laten zien. 'We moesten onze tickets zelf betalen en hebben er toen maar een maand vakantie aan vast geplakt. Veel musea bezocht, gesurft. We hebben elkaar toen pas goed leren kennen.'
Tegenwoordig verhuren ze de bol aan beurzen en tentoonstellingen. Het Natuurhistorisch Museum Maastricht heeft zelfs een exemplaar gekocht. Sinds 1 januari is Globe4D daarom een commercieel bedrijf. Rick is de softwarespecialist van het team. Hij loopt over van de nieuwe ideeen voor de Globe4D. Zo wil hij met hulp van Google real-time beelden gaan projecteren zodat je bijvoorbeeld een aardbeving kan volgen. En er moet ook geld binnenkomen, dus de klantenkring wordt uitgebreid met musea, bibliotheken en scholen.
Rick is zo'n drie dagen per week bezig met Globe4D. Daarnaast werkt hij als gedetacheerde bij ruimtevaartorganisatie ESA aan een 3D-camera. Ook moet hij zijn studie nog afronden, naar verwachting in september. 'Globe4D heeft eigenlijk geen nadelen, behalve dat mijn studie flink vertraagd is. Ik zou nooit meer een full-time vaste baan willen hebben!'

Vijf vragen
Welk studiekeuzeadvies zou jij aan scholieren willen geven?
Kies voor een studie waar je dingen leert waar je zelf of met vrienden ook al mee bezig was. Ik vind het heel leuk om hobby, studie en werk te mixen. Het is altijd zinvol om een dagje mee te lopen op een studie om te kijken of het je wat lijkt.
Wat is je meest aparte bijbaan?
Nerd spelen in de tv-serie Het Lab van de KRO. Ik moest bizarre wetenschappelijke fenomenen onderzoeken en uitleggen op TV.
Wat zou je doen als je dit werk en deze studie niet deed?
Rondreizen door Europa met mijn oldtimer camperbusje, nieuwe idee├źn verzinnen en rare apparaten bouwen.
Met welk apparaat zou je jezelf willen vergelijken?
Het eerste arcade-computerspelletje Pong. Die had ik wel bedacht willen hebben. (Pong is een soort tennisspel uit begin jaren zeventig, revolutionair in die tijd, BW).
Waar kan iemand je blij mee maken?
Picknicken met pannenkoeken in hoog gras met uitzicht op mooie oude bomen en oude leegstaande gebouwen.

Dit artikel is gepubliceerd in Explore jaargang 35, no. 5, oktober 2008.